smoker_nest_27496.jpgUn equipo internacional de científicos explorará el lecho marino cerca de Papua-Nueva Guinea en el oeste del Océano Pacífico a fines de este mis con vehículos submarinos operados remotamente y autónomos, investigando respiraderos hidrotermales activos e inactivos y la formación de depósitos de minerales que contienen cobre, oro y otros minerales valiosos.

El viaje es una expedición conjunta entre el Woods Hole Oceanographic Institution (WHOI) y el Nautilos Minerals Inc. de Vancouver, una compañía de exploración minera que posee arrendamientos de exploración en el Mar de Bismarck, dentro de las aguas territoriales de Papua-Nueva Guinea. Nautilos es la primera firma en explorar comercialmente el lecho oceánico en busca de depósitos masivos de sulfuros económicamente viables, y está interesada en comprender el tamaño y el contenido mineral de los sistemas de sulfatos del lecho marino.

La expedición conjunta incluye un programa de investigación de 32 días del WHOI financiado por la Fundación Nacional de Ciencias de Estados Unidos al sito de respiraderos Pacmanus en la parte Oriental de Manus Basin. El vehículo remotamente operado Jason será usado para controlar y relevar las áreas de respiraderos alrededor de un hoyo del Programa Ocean Drilling taladrado en 2000. Nautilus financiará un programa adicional de 10 días para explorar y tomar muestras de los prospectos de sulfatos Viena Woods en la cresta Manus, al noroeste del área de estudio Pacmanus.El Explorador Autónomo Benhic (ABE)

El geofísico del WHOI Maurice Tivey encabezará la expedición de 42 días, la cual comenzará el 21 de julio en Rabaul, Papua-Nueva Guinea, a bordo de la embarcación de investigación Melvilla, operada por el Instituto de Oceanografía Scripps. Tivey y los geoquímicos Wolfgang Bach de la Universidad de Bremen y Jeff Seewald y Meg Tivey del WHOI relevarán, tomarán muestras e imágenes de alta resolución del lecho marino en diferentes locaciones dentro de las aguas territoriales de Papua-Nueva Guinea. El viaje termina el 1° de Septiembre en Suva, Fiji.

Tivey y sus co-investigadores están interesados en la geoquímica y la estructura del lecho marino y la formación de depósitos de mineral a lo largo de sistemas oceánicos donde ahora se formó la costra oceánica. El equipo usará el vehículo operado remotamente Jason y el Explorador Autónomo Benthic (ABE,) ambos desarrollados y operados por el WHOI y veteranos de varias expediciones a sitios de respiraderos hidrotermales alrededor del mundo.

Dos áreas serán exploradas, una en la parte oriental de Manus Basin en el mar de Bismarck conocido como el sitio de respiraderos Pacmanus y el otro Viena Woods, un área de masivos sulfatos expuestos en la cresta Manus, una pequeña cresta medio-oceánica que se propaga desde el centro hacia el noroeste del sitio Pacmanus. El sitio Pacmanus se encuentra a 1.700 metros debajo del agua, mientras que el Viena Woods está a 2.500 metros.

Maurice Tivey“Hay diferencias en la composición de las rocas anfitrionas en las dos áreas, como también hay diferencias en las configuraciones geológicas y tectónicas,” dijo Tivey. En la parte oriental de Manus Basin en los respiraderos de Pacmanus, las rocas anfitrionas son ricas en sílice comparadas con las más típicas de la cresta medio-oceánica ricas en basalto, encontradas en el sitio Viena Woods, proveyendo un contraste en la geoquímica de las rocas anfitrionas.

“Fue sugerido que la diferencia en la química de las rocas anfitrionas se refleja en la composición de las chimeneas y depósitos de sulfatos, con depósitos hospedados en las rocas más ricas de sílice siendo más ricos en oro y otros metales preciosos” dijo Tivey. “Sin embargo, hay otros factores que pueden afectar el flujo de los respiraderos y la composición de los depósitos de sulfatos. Por ejemplo, algunos fluidos hidrotermales parecen tener una marca indicativa de una fuente de cámara de magma, con fluidos derivados del magma posiblemente afectando los sistemas hidrotermales.”

El programa de investigación está diseñado para determinar cuáles factores pueden estar afectando la química de los depósitos de los respiraderos, dijo Tivey. Además de tomar muestras de los depósitos y recolectar rocas frescas y alteradas, los investigadores recolectarán fluidos de los respiraderos para estudiar la posible influencia tanto de los volátiles magmáticos como de la composición de las rocas anfitrionas. También relevarán el lecho marino, y debajo del lecho marino usando técnicas geofísicas, para discernir mejor la historia geológica y la estructura de los sitios.

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